Juli 10, 2022

Die Welt kann nicht aufhören, sich auf chinesisches Lithium zu verlassen

Der Industriehafen Kwinana an der Westküste Australiens ist ein Mikrokosmos der globalen Energiewirtschaft. Seit 1955 ist dieser Hafen Standort einer der größten Ölraffinerien der Region, die der British Petroleum Company gehörte; als diese Firma noch Iran and England Oil Company war. Die Raffinerie lieferte einst 70 Prozent des Treibstoffs Westaustraliens, und die Metallwände der alten Tanks sind immer noch entlang der Küste zu sehen und rosten in der salzigen Luft.

Die genannte Raffinerie wurde im März 2021 geschlossen; Aber es gibt nicht nur Öl unter der roten Erde dieser Region; Die Hälfte der weltweiten Lithiumreserven befindet sich in Australien. An diesem Ort verkehren wieder Lastwagen und Maschinen; Aber jetzt sind sie Teil des Wettbewerbs um die Sicherung zukünftiger sauberer Energiequellen; Ein von China dominierter Wettbewerb. Lithium ist in den letzten 30 Jahren zu einem teuren Rohstoff geworden.

Lithium ist ein wichtiger Bestandteil von Batterien, die in Geräten wie Telefonen und Laptops sowie in Elektrofahrzeugen verwendet werden, die bald die Straßen dominieren werden. Allerdings musste bis vor kurzem in Australien gefördertes Lithium anderswo raffiniert und verarbeitet werden. Auf dem Gebiet der Lithiumverarbeitung ist China Vorreiter. Im Jahr 2021 verbrauchte diese Supermacht etwa 40 % der weltweit geförderten 93.000 Tonnen Rohlithium.

Hunderte von großen Fabriken in ganz China produzieren Millionen von Elektrofahrzeugbatterien sowohl für den heimischen Markt als auch für ausländische Autohersteller wie BMW, Volkswagen und Tesla. Nach Schätzungen von BloombergNEF könnte Chinas Anteil am Markt für Lithium-Ionen-Batterien bis zu 80 % betragen. 6 von 10 Herstellern von Elektrofahrzeugbatterien sind in China ansässig. Einer von ihnen, CATL, stellt drei von zehn weltweit produzierten Elektrofahrzeugbatterien her. Diese Dominanz erstreckt sich über die gesamte Lieferkette.

Chinesische Unternehmen haben Vorzugsverträge mit lithiumreichen Ländern unterzeichnet und von massiven staatlichen Investitionen in die komplexen Schritte zwischen Abbau und Produktion profitiert. Dies hat den Rest der Welt verärgert, wobei die USA und Europa sich bemühen, ihre Abhängigkeit von chinesischem Lithium zu verringern, bevor es zu spät ist.

Jede Elektroautobatterie enthält zwischen 30 und 60 kg Lithium. Es wird geschätzt, dass allein die Vereinigten Staaten bis 2034 500.000 Tonnen unraffiniertes Lithium pro Jahr benötigen, um Batterien für Elektrofahrzeuge herzustellen. Diese Menge ist mehr als das gesamte weltweite Angebot an Lithium im Jahr 2020.

Einige Experten sind besorgt über das Wiederaufflammen der durch den russischen Angriff auf die Ukraine verursachten Ölkrise, bei der geopolitische Spannungen zu einem Sanktionskrieg führen werden. Ein solches Szenario kann dazu führen, dass die Versorgung mit Batterien aus China unterbrochen wird. Andreas BaronProfessor für kohlenstoffarme Energie und Umwelt an der Swansea University sagt:

Wenn China beschließt, sich auf seinen heimischen Markt zu konzentrieren, werden Lithium-Ionen-Batterien außerhalb Chinas teurer. Dies macht die Bemühungen des Westens, die Batterieproduktionskapazität zu erhöhen, notwendiger denn je.

Diese Bemühungen nehmen langsam aber sicher Gestalt an. Wenn alles nach Plan läuft, werden bis 2025 13 große neue Fabriken in den Vereinigten Staaten und 35 neue große Fabriken in Europa bis 2035 gebaut; Obwohl es große Probleme auf dem Weg gibt. Neue Fabriken benötigen viel Lithium. März, Joe Bidender Präsident der Vereinigten Staaten, kündigte an, dass er plant, den Defense Production Act zu nutzen, um den heimischen Abbau von Lithium und anderen kritischen Batteriematerialien zu finanzieren.

Auf der anderen Seite des Atlantiks treibt die Europäische Union die Gesetzgebung voran, um eine grüne Batterie-Lieferkette in Europa mit Schwerpunkt auf Lithium-Recycling zu schaffen. Zwischen Bergbau und Produktion fehlt jedoch ein wichtiges Stück. Die Umwandlung von Lithiumerz in reines Lithiumcarbonat oder Lithiumhydroxid, das für Batterien benötigt wird, ist ein kostspieliger und komplexer Vorgang. Es wird Jahre dauern, eine Lithiumverarbeitungsanlage zu errichten, und es kann Jahrzehnte und etwa 175 Milliarden Dollar dauern, bis die USA zu China aufschließen.

China kontrolliert mindestens zwei Drittel der weltweiten Lithium-Produktionskapazität und wird den Batteriemarkt noch jahrelang monopolisieren. Ohne sofortige Mittelinvestitionen muss Lithium, das aus neuen Minen in den USA gewonnen wird, möglicherweise noch zur Raffination nach Asien verschifft werden. Dies führt zu einem Anstieg der Gasemissionen, gefährdet die Energieunabhängigkeit und verschafft China die Oberhand.

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Auf den ersten Blick scheint Kwinana ein Schritt in die richtige Richtung zu sein. Nördlich der alten Raffinerie wurde eine neue Lithium-Verarbeitungsanlage gebaut und im Mai eine Art Lithium-Erz genannt Spodumen erstmals in für die Batterieherstellung einsatzbereites Lithium umgewandelt. Aber selbst dies gibt Australien nicht die Möglichkeit, sein eigenes Lithium frei zu raffinieren und zu verkaufen. Diese Anlage ist ein Joint Venture und ihr Hauptaktionär ist Tianqi Lithium. Tianchi Lithium ist ein chinesisches Bergbau- und Produktionsunternehmen, das fast die Hälfte der weltweiten Lithiumproduktion kontrolliert.

China ist überall in der globalen Batterielieferkette. Tianchi Lithium ist auch Anteilseigner von SQM, Chiles größtem Bergbauunternehmen, und Greenbush, Australiens größter Lithiummine. Sowohl Tianchi Lithium als auch sein inländischer Konkurrent Ganfeng Lithium haben Verträge auf dem südamerikanischen Lithiummarkt unterzeichnet. Diese Region ist ein mineralreicher Teil der Andenkette an der Kreuzung von Argentinien, Bolivien und Chile.

Das Gleiche gilt für andere Seltenerdmineralien, die zur Herstellung von Batterien benötigt werden: China kontrolliert 70 Prozent der Bergbauindustrie in der Demokratischen Republik Kongo, die fast das gesamte Kobalt der Welt besitzt. Kobalt ist ein weiterer wichtiger Bestandteil von Lithium-Ionen-Batterien. Neben der Verdrängung des weltweiten Lithiumangebots hat China begonnen, die heimische Produktion auszuweiten. Das Land ist mittlerweile nach Australien und China der drittgrößte Lithiumproduzent. Und das, obwohl es über weniger als 10 % der weltweiten Reserven verfügt.

Diese Dominanz kam nicht über Nacht. 2015 führte China Lithium als nationale Priorität ein. Etwa 60 Milliarden US-Dollar an Subventionen für Elektrofahrzeuge haben dazu beigetragen, den Markt zu schaffen und die Batterielieferkette zu entwickeln. Batterieunternehmen haben Milliarden von Dollar in heimische Lithiumquellen investiert.

Lithiumprojekte außerhalb Chinas wurden vom Markt beeinflusst und schwankten mit dem Anstieg und Fall der Lithiumpreise; Aber die Inlandsinvestitionen sind nahezu konstant geblieben; Damit ist China das einzige Land, das den gesamten Produktionsprozess von Lithium-Ionen-Batterien eigenständig durchführen kann, ohne auf importierte Chemikalien oder Komponenten angewiesen zu sein. Dies ist hauptsächlich auf ein politisches Umfeld zurückzuführen, das die Senkung der Lithiumkosten eher betont als die Maximierung des Aktienwerts.

China produziert nicht genug Lithium, um den eigenen Bedarf zu decken. Außerdem sind nur etwa 10 % des Materials, das in eine Batterie einfließt, tatsächlich Lithium. Das Land bleibt abhängig von Kobalt-, Nickel-, Kupfer- und Graphitimporten, was derzeit ein gewisses Maß an gegenseitiger Zusammenarbeit erfordert. Wokasch BednarskiAnalyst für Batteriematerialien und Autor von „Lithium: The Global Race for Battery Domination and the New Energy Revolution“, sagt:

Es ist ein komplexes System. Die westliche Welt und China sind irgendwie verwandt. Keine Seite ist daran interessiert, einen Handelskrieg zu beginnen. Wenn China beschließt, keine Elektroautobatterien zu exportieren, können westliche Länder entscheiden, kein Nickel nach China zu exportieren. China hat keine Raffinerien zur Herstellung von hochreinem Nickel.

Da beide Seiten in Energieunabhängigkeit investieren, kann sich das Kräfteverhältnis verschieben. Während der Westen sich bemüht, Minen und Fabriken zu bauen, hat China begonnen, unerschlossene Lithiumressourcen in Xinjiang und den Salzseen des tibetischen Plateaus auszubeuten.

Dies kann mit Personalkosten verbunden sein; Dies könnte zu einem Wendepunkt werden, wenn Sanktionen zum Schutz der uigurischen Minderheit westliche Unternehmen dazu veranlassen, den Import von in der Region abgebauten Chemikalien einzustellen, wie die New York Times über Beweise für Zwangsarbeit in Bergbaubetrieben in Xinjiang berichtete.

Schließlich ist Lithium nicht grundsätzlich knapp. Mit steigenden Preisen können neue Technologien wirtschaftlich rentabler werden. Beispielsweise gibt es eine Möglichkeit, Lithium aus Meerwasser zu gewinnen, oder es wurde eine völlig neuartige chemische Batterie entwickelt, die ohne Lithium auskommt. Kurzfristig könnten Lieferengpässe jedoch den Umstieg auf Elektrofahrzeuge erschweren. „Wenn die Rohstoffpreise steigen und es zu vorübergehenden Engpässen auf dem Markt kommt, kann es zu Unterbrechungen kommen“, sagt Bednarski.

Wenn das passiert, haben chinesische Autohersteller einen großen Vorteil. Derzeit stellen chinesische Marken wie New und in chinesischem Besitz befindliche europäische Marken wie MG Elektrofahrzeuge vor, die die billigsten Elektrofahrzeuge auf dem Markt sind. „Westliche Unternehmen, die zu China gehören, werden einen enormen Vorteil gegenüber ihren europäischen oder amerikanischen Konkurrenten haben“, sagt Baron.

Sobald die Lithiumanlage in Kwinana in Betrieb ist, wird sie 24.000 Tonnen australisches Lithiumhydroxid pro Jahr versenden. Lithium, das in Australien abgebaut wird und für Batterien bestimmt ist, die in Südkorea und Schweden hergestellt und in Elektrofahrzeugen verwendet werden, die in Europa und den Vereinigten Staaten verkauft werden, hängt jedoch bei jedem Schritt seiner Reise von China ab.

Das Skelett einer alten Ölraffinerie steht noch immer als Denkmal für eine jahrhundertealte Suche nach fossilen Brennstoffen, die die Welt verändert hat; Aber ein neues Rennen kommt und China ist allen Konkurrenten voraus.

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